Deux sarcophages en plomb ouverts et étudiés à l’université

Au cours d’une opération d’archéologie préventive menée à l’automne 2014 à Flers (Orne), les archéologues de l’Institut national de recherches archéologiques préventives (Inrap) ont découvert deux sarcophages en plomb des XVIIe-XVIIIe siècles. Fin février, des membres du Craham (Cécile de Seréville-Niel, archéoanthropologue et Éric Broine, archéomaticien) associés à des collègues de l’Inrap ont entrepris l’ouverture et la fouille des deux cercueils.

Vue du chantier de fouille menée par l’Inrap de septembre à novembre 2014 place Saint-Germain, à Flers (Orne) (cl. Sandrine Lalain, Inrap).

Vue du chantier de fouille menée par l’Inrap de septembre à novembre 2014 place Saint-Germain, à Flers (Orne) (cl. Sandrine Lalain, Inrap).

Intérêts et enjeux de l’opération

Si l’inhumation d’un corps dans un sarcophage en plomb existe dès l’Antiquité, cette pratique se répand dans les classes sociales privilégiées en Europe à partir du XVIe siècle, face à l’angoisse de la décomposition des chairs et de la disparition des corps. Cependant, ce type d’inhumation reste peu documenté et très peu exploré d’un point de vue archéologique. Or, il a le double intérêt d’être souvent accompagné d’une pratique d’ embaumement et de permettre une meilleure conservation des éléments organiques, des textiles, etc. La fouille en laboratoire vise à étudier, dans les meilleures conditions possibles, aussi bien les contenants que les individus et leur mode d’inhumation. Ainsi, l’étude en cours permettra d’enrichir les connaissances sur une pratique funéraire prisée chez les élites à l’Époque moderne.

De la découverte des sarcophages à leur étude en laboratoire

Vue de détail du cœur en plomb posé sur l’un des sarcophages. La présence de cette relique signe en général une pratique d’embaumement, un rituel funéraire réservé aux élites (cl. Hervé Paitier, Inrap).

Vue de détail du cœur en plomb posé sur l’un des sarcophages. La présence de cette relique signe en général une pratique d’embaumement, un rituel funéraire réservé aux élites (cl. Hervé Paitier, Inrap).

La découverte a eu lieu au cours d’une fouille préventive menée par l’Inrap en amont de l’aménagement par la municipalité de la place Saint-Germain à Flers. Prescrite par le Service régional de l’archéologie (Drac Basse-Normandie), l’opération avait pour objectif l’étude de l’ancienne église Saint-Germain et du cimetière paroissial. Plus de deux cents sépultures ­médiévales et modernes, ainsi que des éléments architecturaux de l’église, ont été mis au jour. Deux tombes se distinguent nettement des autres, reflétant des inhumations privilégiées : il s’agit de deux caveaux maçonnés retrouvés au niveau de l’autel. Chacun renferme un cercueil en plomb du XVIIe ou du XVIIIsiècle. Sur l’un d’eux, un cœur en plomb était posé, indice d’un probable embaumement, pratique funéraire généralement réservée à une catégorie sociale élevée. Les deux sarcophages ont été prélevés avec précaution et transférés vers des locaux de l’université de Caen Basse-Normandie. Une collaboration Craham/Inrap s’est mise en place pour programmer l’étude en laboratoire des deux sépultures. Le cœur en plomb fera l’objet d’une étude ultérieure, impliquant d’autres partenaires scientifiques.

Ouverture en laboratoire des sarcophages en plomb par les équipes de l’Inrap et du Craham (cl. Hélène Dupont, Inrap).

Ouverture en laboratoire des sarcophages en plomb par les équipes de l’Inrap et du Craham (cl. Hélène Dupont, Inrap).

Après plusieurs mois de préparation, les premières investigations ont concerné l’observation extérieure des cercueils (nettoyage à l’eau distillée). Un décor floral à 6 pétales, inscrit dans un cercle (tête de Mohr) et des chiffres ont été repérés sur l’un des cercueils. Ensuite, une exploration à l’aide d’une caméra endoscopique a été entreprise à travers quelques fissures déjà existantes. Cela a permis de mieux appréhender les techniques à mettre en place pour procéder à leur ouverture sans bouleverser leur contenant. Les sarcophages ont livré deux squelettes complets, bien conservés avec des vestiges de natures diverses : restes organiques (peau, poils de barbe et de moustache, cheveux) ; restes de tissus (capitons et/ou vêtements) ; restes des plantes utilisées pour favoriser la conservation des corps des défunts… Les archéologues ont eu une dizaine de jours pour fouiller, prélever et observer les ossements in situ afin d’en tirer toutes les données anthropologiques classiques.

Des collaborations scientifiques pour une approche interdisciplinaire

Cette fouille paléoanthropologique se veut interdisciplinaire. Diverses analyses ont été envisagées pendant ou à l’issue de la fouille : étude des textiles pour analyser l’ habillement, prélèvements en palynologie (étude des pollens), carpologie (étude des fruits, graines, infrutescences, tiges, feuilles, balle de grain, rhizomes, tubercules…). D’autres études seront menées en chimie organique de manière à caractériser les matériaux végétaux utilisés lors de l’embaumement, ou encore en parasitologie pour rechercher des informations sur l’alimentation des défunts et évaluer leur état sanitaire (maladies infectieuses, pathologie digestive).

Squelette mis au jour après l’ouverture du premier sarcophage en plomb (cl Micaël Allainguillaume, Craham).

Squelette mis au jour après l’ouverture du premier sarcophage en plomb (cl Micaël Allainguillaume, Craham).

Dans cette optique d’interdisciplinarité, le Craham a également fait appel à l’équipe du Département de Botanique, Mycologie et Biotechnologies (Unité ABTE EA 4651 – équipe ToxEMAC) de l’UFR des Sciences pharmaceutiques pour intervenir sur des champignons présents dans les sarcophages. Cette collaboration entre les deux laboratoires de recherche de l’université a permis un premier travail commun et une mutualisation de leurs compétences.

Squelette mis au jour après l’ouverture du premier sarcophage en plomb (cl. Micaël Allainguillaume, Craham).

Squelette mis au jour après l’ouverture du premier sarcophage en plomb (cl. Micaël Allainguillaume, Craham).

Les sépultures des comtes de Flers ?

Crâne découpé pour pratiquer le rituel d’embaumement (cl. Micaël Allainguillaume, Craham).

Crâne découpé pour pratiquer le rituel d’embaumement (cl. Micaël Allainguillaume, Craham).

Les deux défunts inhumés dans ces cercueils de plomb correspondent à des hommes mûrs. Le premier est âgé d’au moins une soixantaine d’années et comporte plusieurs traces de découpe sur les côtes, le sternum, la clavicule droite… Le crâne est scié et perforé au trépan sans qu’il soit possible à l’heure actuelle de déterminer le moment précis de l’intervention (avant ou après le décès). Ces observations attestent des pratiques d’embaumement du corps à des fins de conservation. Cet individu présente également des atteintes pathologiques importantes, dans la région bucco-dentaire (caries, kystes et pertes dentaires ante mortem) et sur les vertèbres notamment (spondylarthrite ankylosante). Le second sujet, un peu plus jeune, est également très bien conservé et comporte lui aussi des traces d’embaumement (découpe des côtes, sciage du crâne, présence de plantes dans l’espace interne du thorax…). Les séquelles d’un traumatisme (possible entorse, conséquence d’une chute ?) ont également été notées sur le fémur gauche de cet homme. Ces deux individus pourraient correspondre à des membres de la famille des comtes de Flers. Leur identification précise reste toutefois encore soumise aux recherches archivistiques qui continuent d’être menées parmi les 12 000 actes se rapportant au cimetière de Flers (baptême, mariage, décès) et aux chartriers (documents familiaux) des comtes de Flers.


Cécile de Seréville-Niel est responsable du service de paléoanthropologie du Centre Michel de Boüard-Craham.

Page personnelle : http://www.unicaen.fr/crahm/spip.php?article39


Éric Broine est responsable du département archéomatique du Centre Michel de Boüard-Craham.

Page personnelle : http://www.unicaen.fr/crahm/spip.php?article27


Comment citer cet article : Craham, « Deux sarcophages en plomb ouverts et étudiés à l’université », dans Les Échos du Craham, 30/06/2015, [en  ligne] https://craham.hypotheses.org/858, consulté le 21/10/2018, ISSN : 2552-3139.

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