Mission au Musée National d’Histoire de Mahébourg, île Maurice Inventaire et étude de l’épave du Speaker 1702, navire du pirate John Bowen | Jean Soulat | 18-27 mars 2019

Jean Soulat – Laboratoire LandArc

Avec le concours du Mauritius Museums Council, du Mauritius Marine Conservation Society et du laboratoire LandArc, une mission archéologique d’inventaire et d’étude du mobilier provenant de l’épave pirate du Speaker, qui a fait naufrage en 1702, s’est déroulée du 18 au 27 mars 2019 au Musée National d’Histoire de Mahébourg. Grâce à Yann von Arnim, archéologue et océanographe, Jean Soulat a pu travailler sur cette fabuleuse collection de plus de 1 700 objets inédits.

Fig. 1 – Carte des épaves pirates fouillées dans le monde (crédit J. Soulat).

L’épave du Speaker, navire du pirate anglais John Bowen, a été découverte en 1979 sur la côte est de l’île Maurice, à 2,5 km de la côte en face de Grande Rivière Sud-Est, par Jacques Dumas et Patrick Lizé, historiens et archivistes français. C’est la première épave pirate fouillée dans le monde. Deux fouilles partielles de l’épave ont été effectuées par la suite : la 1re en 1980 sous la direction de Jacques Dumas, durant 3 mois ; la 2e dix ans plus tard avec l’équipe d’Erick Surcouf. Elles ont fait l’objet de notes de travail, d’un article scientifique de Patrick Lizé publié en 1984 et réédité en 2006, puis de quelques ouvrages et articles de presse centrés sur la vie du célèbre pirate John Bowen, dont une bande dessinée. Mais l’analyse approfondie de ce mobilier exceptionnel restait à faire. La poursuite des investigations sur le site archéologique du Speaker est envisagée pour 2020.

Le Speaker

Avant d’être appelé le Speaker, le navire négrier français de 500 tonneaux, dont le nom français d’origine est inconnu, a été pris par l’équipage du capitaine pirate Bowen le 16 avril 1700, dans la rivière de Methelage à Madagascar. Après de nombreuses captures, le Speaker s’échoue près de l’Îlot aux Roches, sur la côte est de Maurice, dans la nuit du 7 janvier 1702 en raison d’une tempête et d’un équipage imbibé d’alcool. Les pirates dressent alors un campement près d’une plage et sauvent du naufrage un grand coffre contenant une partie du trésor. Ayant reconnu qu’ils étaient sur l’île Maurice, ils parlementent avec le gouverneur de l’île, Roelof Deodati, appartenant à la Compagnie hollandaise des Indes Orientales, qui, voulant éviter le conflit, se résigne à vendre aux pirates le sloop Vliegendehart de manière à leur faire quitter l’île au plus tôt. Le 4 mars 1702, John Bowen fit ses adieux à la petite colonie et offrit au gouverneur 2000 piastres en témoignage de sa gratitude. Deux semaines plus tard, Bowen et son équipage de pirates arrivèrent à Madagascar.

Fig. 2 – Plan de l’épave du Speaker (crédit P. Lizé).

L’épave repose toujours au fond l’eau, juste derrière le récif mauricien, entre 3 et 7 mètres de profondeur. Les vestiges archéologiques sont encore nombreux puisqu’il reste 34 canons en fonte, 3 grandes ancres en fonte ; des secteurs du site préservés conservent très probablement du mobilier, piégé dans le corail. Aucun reste de structure en bois n’a été conservé, les planches du navire ayant été récupérées par l’équipage dès le lendemain du naufrage, tout comme une partie de la cargaison. Lors de la campagne de 1980, un plan général a été dressé, montrant l’étendue du site sur près de 200 mètres, délimité par les canons qui se sont déversés au cours des manœuvres du navire. Malgré des conditions climatiques difficiles, la houle poussant les vagues contre le récif, le courant se ressentant également sous l’eau, les fouilles ont permis de récolter 1746 objets qui sont désormais, pour la plupart, conservés au Musée National d’Histoire de Mahébourg, la collection appartenant au Mauritius Museums Council et donc au gouvernement mauricien.

Une collection d’objets inédits et hétérogènes

Appartenant à la culture matérielle de la 2e moitié du XVIIe siècle, les objets prélevés se divisent en plusieurs catégories fonctionnelles : l’armement avec 1190 éléments (artillerie, munitions diverses, restes d’armes blanches), 63 objets liés aux effets personnels (accessoires vestimentaires, éléments de parure, couteaux, pipes, etc.), le mobilier de bord avec 61 objets (éléments de calfatage, tôles diverses, chandelier, ferrures de meuble, restes d’une clochette, etc.), une dizaine d’instruments de navigation (compas et cadran portatif), la vaisselle avec 98 fragments de bouteilles et flacons en verre ou de récipients en céramique, les perles avec 221 occurrences qui peuvent à la fois être intégrées aux effets personnels mais aussi aux échanges, et enfin le mobilier lié aux échanges avec 103 objets liés au commerce et à la traite négrière (lingots en or et en plomb, manilles) dont 34 monnaies qui viennent de nombreux pays (Angleterre, France, Autriche, Allemagne, Hollande, Italie, Mexique, Pérou, Égypte, Yémen et Inde).

Fig. 3 – Vue de quelques objets du Speaker (crédit J. Soulat).

Après l’inventaire détaillé, une première analyse de la culture matérielle du Speaker a permis de mettre en avant une certaine singularité du mobilier. Les objets retrouvés sur l’épave permettent d’affirmer que le bâtiment est bien pirate, en particulier du fait des origines géographiques très variées du mobilier. Celle-ci associe une forte influence britannique en lien avec l’équipage anglais du navire ainsi que des objets provenant d’Europe (Italie, France, Allemagne, Autriche, Hollande, Espagne), de l’Empire ottoman, d’Inde et de Chine qui sont les témoins des multiples prises effectuées dans l’océan Indien par l’équipage. De nombreux objets personnels ayant appartenu aux pirates ont été retrouvés comme des boutons, boucles de chausse, bagues et bracelet britanniques, une roupie indienne transformée en médaillon avec sa chaîne, des restes de pipes hollandaises et anglaises en terre cuite, des cadenas ou des couteaux. La vaisselle illustre la diversité des prises des pirates : on remarque notamment une cuillère britannique en laiton, des restes de bouteilles et de flacons de verre britanniques (en forme d’oignon ou quadrangulaire) pour l’alcool, des restes de vases de stockage asiatiques du Siam fabriqués à Bang Rachan, province de Sing Buri (Thaïlande), des tessons de porcelaine chinoise de la ville de Jingdezhen (Ching-te Chen), dans la province de Jiangxi (sud-est de la Chine), période Kangxi (1662-1722), ou encore des fragments de cruches en grès rhénan.

Fig. 4 – Fragment de porcelaine chinoise du Speaker (crédit J. Soulat).
Fig. 5 – Perles en verre et en agate du Speaker (crédit J. Soulat).

L’armement constitue une part importante du mobilier recueilli (1190 occurrences), notamment du fait du grand nombre de munitions (104 boulets de canon et grenades et 1072 balles de mousquet) préservées, qui indiquent clairement qu’il s’agissait ici d’un navire prêt à engager le combat. Parmi les objets les plus significatifs, on peut citer un canon en bronze découvert sur l’épave. Remontée en 1984 par des plongeurs sud-africains, cette pièce d’artillerie en bronze mesurant approximativement 1,60 m de long apparaît comme un canon de 4 à 6 livres. L’écusson est marqué par la présence d’un ensemble décoré formant un emblème royal qui se compose d’un 4 à l’intérieur d’un C surmonté d’une couronne et orné de part et d’autre par des volutes. Ce monogramme C4 de Christian IV, roi de Norvège et Danemark (1588-1648), fondateur de la Compagnie danoise des Indes orientales en 1616, indique que ce canon appartenait très probablement à un navire de cette compagnie, pris par le capitaine John Bowen au tout début du XVIIIe siècle. 

Fig. 6 – Canon en bronze du Speaker (crédit A. Coulaud).

Bibliographie

Lizé P., The Wreck of the Pirate Ship Speaker on Mauritius in 1702, The International Journal of Nautical Archaeology and Underwater Exploration, 13, 2, 1984, p. 121-132.

Lizé P., La véritable histoire du pirate Bowen, Éditions Jacques Glénat, Grenoble, 1987.

Lizé P., Piracy in the Indian Ocean. Mauritius and the Pirate Ship Speaker, dans R. K. Skowronek, C. R. Ewen (dir.), X Marks the Spot. The Archaeology of Piracy, Gainesville, University Press of Florida, 2006, p. 81-99.

Piat D., Pirates et Corsaires à l’île Maurice, Éditions du Pacifique, 2014.

Von Arnim Y., Le tricentenaire du naufrage du navire pirate « Speaker » », Mauritius Marine Conservation Society, MMCS Bulletin – Diodon, avril 2002,  23, 1, p. 8-10.

Illustration de couverture : photo sous-marine des canons du Speaker (crédit Y. Halbwachs).


Jean Soulat est ingénieur d’étude, Laboratoire LandArc, spécialiste du petit mobilier de l’Antiquité tardive à l’époque contemporaine et membre associé du Craham.
 

Comment citer cet article : Jean Soulat, « Mission au Musée National d’Histoire de Mahébourg, île Maurice Inventaire et étude de l’épave du Speaker 1702, navire du pirate John Bowen | Jean Soulat | 18-27 mars 2019 », dans Les Échos du Craham, 17/04/2019, [en  ligne] https://craham.hypotheses.org/2075, consulté le 21/08/2019, ISSN : 2552-3139.


Vous aimerez aussi...

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.